Croire sans agir ?

Une certaine tension est parfois perçue entre l’enseignement de l’apôtre Jacques et celui de l’apôtre Paul à propos de la foi et des œuvres. Jacques affirme que la foi véritable ne peut exister si elle ne s’incarne dans aucune manifestation concrète. Paul insiste sur le fait que c’est la foi sans les œuvres qui sauve.

Cette apparente tension s’éclaire lorsque l’on comprend que les œuvres dont il est question chez Paul lorsqu’il parle de foi sans œuvres sont celles du système rituel et juridique de l’Ancien Testament. La foi en Jésus seul sauve les chrétiens, sans qu’ils aient à s’astreindre à suivre un système dont l’un des buts était d’aider l’humanité à comprendre le sens et la portée de la mort de Jésus-Christ sur la croix.

Paul s’opposait à ce que les chrétiens cherchent à obtenir leur salut sur la base de leur soumission au système juridique et aux prescriptions rituelles qui avaient encadré la vie du peuple d’Israël. Il met aussi en garde contre le danger de prendre appui sur les œuvres de la loi comme source de salut plutôt que sur Christ seul par l’Esprit. C’est dans ce contexte que Paul dit que seule la foi sauve sans que les œuvres n’y soient pour rien.

Il faut ici se rappeler que Jacques et Paul étaient tous deux présents au concile de Jérusalem (Actes 15) où il a été décidé de n’imposer ni la circoncision, ni la loi de Moïse aux chrétiens d’origine non juive (Actes 15:1-2; 5-6; 10-11; 19-20; 28-29).

À plusieurs endroits dans les écrits de l’apôtre Paul on l’entend dire la même chose que l’apôtre Jacques sur les manifestations concrètes de la foi en Christ dans les vies de ceux qui disent appartenir au Seigneur. Citant de la Bible du Semeur (BDS), considérons un court exemple de ce que disent Jacques, puis Paul, concernant le lien entre croire et agir :

Épître de Jacques 2:14 – «Mes frères, à quoi servirait-il à un homme de dire qu’il a la foi s’il ne le démontre pas par ses actes ? Une telle foi peut-elle le sauver ?»

Épître de Paul aux Galates 5:25 – «Puisque l’Esprit est la source de notre vie, laissons-le aussi diriger notre conduite».

Les amis de Savoir et croire .ca sont invités à lire ces passages de la Bible, chacun dans son contexte. Nul besoin d’être spécialiste de l’interprétation biblique pour comprendre à la lecture de Jacques et de Galates, que les deux apôtres insistent sur une pratique concrète de la foi dans des dimensions spécifiques de la vie.

La lecture de Galates fournira aussi une idée des enjeux contre lesquels Paul s’opposait et des dangers qui menaçaient les chrétiens de se détourner du centre de la foi : Christ seul, lui qui a accompli toute la loi en mourant pour nous sur la croix.

Que Paul ne nous permette pas de s’en tenir à une foi strictement conceptuelle est aussi exprimé ailleurs dans ses lettres:

Épître de Paul aux Éphésiens 2:8-10 (Segond 21) – «En effet, c’est par la grâce que vous êtes sauvés, par le moyen de la foi. Et cela ne vient pas de vous, c’est le don de Dieu. Ce n’est pas par les œuvres, afin que personne ne puisse se vanter. En réalité, c’est lui qui nous a faits; nous avons été créés en Jésus-Christ pour des œuvres bonnes que Dieu a préparées d’avance afin que nous les pratiquions.»

Autrement dit, comme l’indique, à juste titre, la note concernant ces derniers versets. dans la Bible Segond 21 avec notes d’étude Vie nouvelle:

«C’est grâce à la faveur imméritée de Dieu que nous devenons chrétiens. Nos efforts, nos capacités, nos choix ou nos actes de service n’y sont pour rien. Néanmoins, en reconnaissance pour ce cadeau, nous cherchons à aider et à servir les autres avec bonté et amour, plutôt qu’à satisfaire nos propres désirs. S’il est vrai qu’aucune oeuvre ne conduit au salut, il est aussi vrai que notre salut devrait engendrer des actes de service. Nous ne sommes pas sauvés seulement pour nous-mêmes, mais pour servir Christ et contribuer à l’édification de l’Eglise (Éphésiens 4.12).»

En somme, les apôtres Jacques et Paul sont du même avis: la foi réelle se manifeste concrètement. Le rapport entre œuvres et foi doit être compris dans le contexte propre à chacune de ces deux épîtres et au reste de l’enseignement des Écritures.

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Daniel Garneau, B Th, B Com, MA, le 9 février 2018.